《自然》:“人类之母露西”系从树上坠亡

  最新发表的一项研究认为,“人类之母”、全世界最著名古人类——露西(Lucy),是从很高的树上摔下受伤而死的。

  目前为止,露西是历史最悠久、保存最完整的古人类化石之一。1974年,露西的骸骨在非洲埃塞俄比亚的阿法地区被发现。她被认为生活在距今约318万年的时代,是“人类起源于非洲”的重要证据之一。

  研究人员公开化石副本,可3D打印后进行验证其结论

  露西是生活在318万年前的人类祖先遗骸,属于南方古猿人属阿法种(Australopithecus afarensis,简称阿法南方古猿)。

  研究人员分析了露西骸骨中骨折的情况,发现了不同寻常的证据,证明已经灭绝的阿法南方古猿有在树上居住(树栖)的习惯。该论文称,露西可能是从超过10米高的树上摔落,受到大约60千米/小时的冲击,导致其上臂骨折,以及全身多处骨折,并造成致命伤,然后死亡。在摔落到地面时,露西还张开手臂,试图减轻冲击。

  该论文的标题为《露西化石中的致命骨折暗示她的死亡是从高大的树上坠落所致》(Perimortem fractures in Lucy suggest mortality from fall out of tall tree)。美国德克萨斯州大学奥斯汀分校的人类学教授约翰·卡布尔门(John Kappelman)为该研究论文的通讯作者。

  该研究论文于8月29日深夜在线发表在国际学术期刊《自然》上,研究人员同时公开了这一全球最著名化石部分3D(三维)模型的电子副本,任何人可以从网站elucy.org上下载和打印其3D模型,并进行研究,以便验证其结论。已公布的电子模型图包括左膝盖、右肩和手臂部位。

  争议:化石发现者坚持骨折系化石形成过程中造成

  但国际上也有其他人类学家对约翰·卡布尔门等人的结论表示异议。

  据《自然》官网报道,正在研究露西化石的美国加州查菲学院(兰乔库卡蒙加,Chaffey College in Rancho Cucamonga)的古人类学家马克·梅尔(Marc Meyer)称,黑猩猩们从树上坠落受伤时,常常会折断脊椎骨。但露西似乎没有这样数量的损伤。

  美国亚利桑那州立大学的古人类学家Donald Johanson是露西化石的发现者。直到现在,Donald Johanson仍坚持认为,露西化石中骨折是化石形成过程中造成的。因为该化石发现地周围的很多其他化石也有这样的骨折损伤。

  约翰·卡布尔门等人用CT(Computed Tomography,电子计算机断层扫描技术)扫描了露西的化石(包括头盖骨、手、中轴骨骼、骨盆和脚)及其骸骨。他们根据扫描图像来寻找露西的死因。研究人员根据骸骨上留下的损伤,并对比临床病例的结果后认为,露西是从相当高的高度摔下死亡的,骸骨多处的骨折位置和严重程度与这样的坠落是吻合。他们排除了在化石形成过程中造成大部分骨折的可能性。

  3D打印还不能保证模型与真品无差异

  约翰·卡布尔门迫切地希望其他研究人员来验证自己论文中的结论。虽然3D打印的化石模型对于研究会很有用,但马克·梅尔还是举了一个反例。他在研究拉密达猿人(Ardipithecus ramidus)时,发现其化石和模型有巨大差异。该化石上的多个畸形在模型中都没有反映。拉密达猿人生活在距今约440万的时代,其化石也在埃塞俄比亚被发现。

  从树上来到地面生存,从爬行到直立行走,被认为是人类演化的重要过程,但树栖在早期人类演化过程中所扮演的角色,是人类学家门争论的焦点之一。虽然阿法南方古猿似乎既采用陆栖生活方式,也采用树栖生活方式,但是最新的研究结果让约翰·卡布尔门等研究人员认为,推动人族在陆地双足行走的适应行为,可能削弱了阿法南方古猿安全高效地爬树的能力,这或许让他们更容易从高处坠落。